Le vol le plus long au monde décolle de Singapour pour New York

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Un Airbus A350 de Singapore Airlines décolle de l'aéroport Changi de Singapour, le 28 mars 2018
Un Airbus A350 de Singapore Airlines décolle de l'aéroport Changi de Singapour, le 28 mars 2018
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© AFP, Roslan RAHMAN

AFP, publié le vendredi 12 octobre 2018 à 11h16

Enthousiastes ou anxieux, 150 passagers ont pris place à bord de l'Airbus qui a décollé jeudi pour le plus long vol commercial au monde, un marathon de près de 19 heures entre Singapour et New York.

Un menu "bien-être", un très long catalogue de films et beaucoup de patience ne seront pas de trop pour les passagers, tandis que deux pilotes et deux copilotes devaient se relayer aux commandes de l'Airbus A350-900 ULR (ultra long range, ultra long rayon d'action) qui parcourra les 16.700 kilomètres séparant la cité-Etat de New York.

Le vol SQ22 de Singapore Airlines a décollé vers 23H35 (15H35 GMT), avec 17 membres d'équipage et 150 passagers - en business ou en premium economy: il n'y a pas de classe éco.

La vacation de l'équipage, qui compte aussi 13 personnels en cabine, sera scindée, a précisé Singapore Airlines, afin que chacun puisse observer la pause minimale réglementaire de quatre heures.

L'enjeu, pour les passagers, sera de passer le temps.

"Je suis un peu inquiète, je me demande ce que je vais faire pendant 18 heures 30" dans l'avion, a avoué avant l'embarquement Peggy Ang, 52 ans, membre de la direction d'une entreprise en technologies de l'information.

Ceux qui n'auront pas emporté un ou deux pavés à lire pourront se rabattre sur un choix de films et de programmes télévisés d'une longueur cumulée de 1.200 heures, soit l'équivalent de sept semaines.

- "Bien-être" -

D'autres passagers sont des passionnés d'aviation, comme l'ingénieur singapourien Danny Ong, 50 ans, qui va faire l'aller-retour dans la foulée. "J'adore voler !", confie-t-il.

Le menu comptera des plats sélectionnés pour favoriser le "bien-être" dans les airs, selon la compagnie.

Pour améliorer l'expérience en vol et réduire le stress créé par le fait de passer près d'une journée entière dans le ciel, le plafond de la cabine est surélevé et les hublots plus larges, tandis qu'un éclairage LED spécial a été mis en place, censé réduire le "jetlag", les effets du décalage horaire, en jouant sur les couleurs.

"La recherche montre que l'hydratation et l'alimentation sont des facteurs importants" à prendre en compte, explique à l'AFP Rhenu Bhuller, experte santé du cabinet de consultants Frost & Sullivan.

"La principale inquiétude est celle de la thrombose veineuse profonde qui est la conséquence à la fois d'une position assise trop longue et de la déshydratation", explique de son côté Gail Cross, consultante à l'Hôpital universitaire national de Singapour.

C'est à Singapore Airlines qu'Airbus a livré en septembre son premier A350-900 ULR.

- "Marché de niche" -

Ce bimoteur a fait passer la distance parcourue maximum de la gamme de son long-courrier A350 de 8.100 milles nautiques (environ 15.000 km et jusqu'à 16 heures de vol) à 9.700 nautiques (environ 18.000 km et jusqu'à 20 heures de vol) grâce à une optimisation de son système de carburant qui lui permet notamment d'en brûler 25% de moins.

Dans des conditions météorologiques normales, ce vol jusqu'à l'aéroport de Newark doit durer 18 heures 45 minutes. 

Ce n'est pas la première fois que la compagnie propose ce trajet. Elle l'a opéré pendant neuf ans avant de l'abandonner en 2013 quand la flambée du pétrole lui a fait perdre sa rentabilité. Elle utilisait alors un A340-500, un quadrimoteur bien plus gourmand.

Même si le baril de Brent dépasse à nouveau les 80 dollars, la compagnie est convaincue que cette route prisée notamment des hommes d'affaires peut être rentable, du fait de la meilleure performance énergétique de ses appareils.

Avec ce nouveau vol, Singapore Airlines reprend la première place dans le classement des vols les plus longs. La palme était jusqu'alors détenue par le vol 921 de Qatar Airways entre Auckland et Doha.

"Cela tourne à la compétition entre quelques compagnies. A qui proposerait le plus long vol intercontinental", explique à l'AFP Shukor Yusof, de Endau Analytics. "Elles espèrent capitaliser sur ce marché de niche."

Face à une concurrence accrue ces dernières années, Singapore Airlines s'est défendue en misant à la fois sur ses filiales low-cost et sur son segment premium.

"Les services d'ultra-long courrier s'inscrivent largement dans cette stratégie", précise à l'AFP un porte-parole de la compagnie, qui doit recevoir six autres A350-900 ULR d'ici la fin de l'année.

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