VIDÉO. États-Unis : l'ouragan Florence "ravage" la Caroline du Nord

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Un arbre déraciné par l'ouragan à New Born en Caroline du Nord le 14 septembre 2018.
Un arbre déraciné par l'ouragan à New Born en Caroline du Nord le 14 septembre 2018.
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© AFP, LOGAN CYRUS

Orange avec AFP, publié le vendredi 14 septembre 2018 à 22h27

L'ouragan Florence s'est abattu vendredi matin sur la côte Est des États-Unis en Caroline du Nord, faisant au moins quatre morts. Rafales à près de 150 km/h, pluies diluviennes, l'ouragan pourrait causer des inondations catastrophiques. 

L'ouragan Florence a touché terre vendredi 14 septembre dans la matinée près de Wrightsville Beach, en Caroline du Nord, à 07H15 (11H15 GMT), avec des vents maximum estimés à 150 km/h, selon le Centre national des ouragans (NHC). 

Au moins quatre décès ont été signalés, par des sources officielles et par les médias. Une femme et son bébé ont trouvé la mort après la chute d'un arbre sur leur maison, a annoncé la police de Wilmington. Une autre personne a été blessée par la chute d'un arbre dans cette même ville, dans le sud-est du pays.

Déversant des pluies torrentielles et provoquant des crues spectaculaires, l'ouragan Florence est en train de "ravager" la Caroline du Nord, a déploré vendredi le gouverneur de cet état américain, mettant en garde contre le risque d'"inondations catastrophiques" alors que des dizaines d'habitants se sont déjà retrouvés piégés.  

"Nous sommes très inquiets du fait que des localités entières puissent être détruites", a lancé le gouverneur Roy Cooper en conférence de presse.

Légèrement retombés , ses vents restaient toutefois violents, à 130 km/h à 11H00 (15H00 GMT), selon le NHC. L'ouragan est classé en catégorie 1 sur l'échelle Saffir-Simpson qui en compte cinq. "Des inondations catastrophiques de cours d'eau douce sont attendues dans des zones de la Caroline du Sud et du Nord", prévoient les météorologues du NHC.

Une situation aggravée par la lenteur de l'ouragan

La région fera face à une "menace importante" pendant encore au moins un jour, voire 36 heures, selon un responsable de l'Agence fédérale américaine des situations d'urgence (Fema), Jeff Byard. Facteur aggravant : Florence avance lentement, à 6 km/h, et déverse donc ses pluies torrentielles pendant de longues heures sur les mêmes régions alors que les sols sont gorgés d'eau après déjà deux semaines d'importantes précipitations.

Des pluies de cette intensité n'arrivent "qu'une fois tous les mille ans", a lancé Roy Cooper. La rivière Neuse a gonflé jusqu'à trois mètres au-dessus de son niveau habituel, a-t-il précisé, et le niveau des rivières "va monter pendant des jours".

Dans la ville portuaire de Wilmington, des arbres ont été déracinés, des panneaux renversés et des vitres brisées sous la force du vent et des trombes d'eau. 

A plus d'une centaine de kilomètres au sud, la célèbre station balnéaire de Myrtle Beach, en Caroline du Sud, s'est transformée en ville-fantôme. La force de l'ouragan commençait à se faire sentir nettement à la mi-journée, et un rideau serré de pluie s'abattait sur l'océan, accompagné d'éclairs. "Cela fait peur mais c'est beau", a confié à l'AFP Scott Brauer, retraité de 71 ans qui se promenait en bord de mer peu avant l'arrivée de la tempête. 

Environ 1,7 million d'habitants ont été sommés de se mettre à l'abri, loin du littoral, la plupart dès mardi. Mais certains n'ont pas suivi cette consigne. 

Un demi-million de personnes privées d'électricité

En Caroline du Nord, les secouristes ont dû venir en aide à entre 150 et 200 personnes dans la ville de New Bern, construite sur les flancs d'une rivière, selon David Daniels de la police de la ville. Les opérations se poursuivaient vendredi pour secourir des dizaines d'autres résidents.  "En quelques secondes, l'eau est montée jusqu'à la taille, maintenant elle est à hauteur d'épaule", a raconté à CNN une habitante de la ville, Peggy Perry, réfugiée avec trois membres de sa famille au sommet de sa maison.

Environ un demi-million de personnes sont déjà privées d'électricité en Caroline du Nord qui compte quelque 10 millions d'habitants, selon Roy Cooper, et ce nombre va croissant. Quelque 20.000 personnes ont trouvé refuge dans plus de 150 centres d'accueil en Caroline du Nord. Un couvre-feu a été instauré dans plusieurs localités de la côte atlantique pour éviter les pillages. L'ouragan doit s'enfoncer vers l'intérieur des terres, à travers l'extrême sud-est de la Caroline du Nord et la pointe est de la Caroline du Sud jusqu'à samedi. Il virera alors vers le nord, selon le NHC, avec une "perte importante d'intensité" dès ce weekend.

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