Covid-19 : 5 questions sur la nouvelle variante apparue au Royaume-Uni

Covid-19 : 5 questions sur la nouvelle variante apparue au Royaume-Uni
L'aéroport londonien de Heathrow, désert, le 21 décembre.

, publié le mardi 22 décembre 2020 à 21h00

ÉCLAIRAGE. Cette forme de coronavirus, présentée comme plus contagieuse, sème l'inquiétude.

Mais rien ne démontre à ce stade qu'elle entraîne des formes plus graves ou résistera aux vaccins. 

1. Le virus mute, est-ce normal ?

Les virus, comme les être vivants, sont dotés d'un matériel génétique (ADN ou ARN), qui peut être sujet à des modifications lorsqu'ils se répliquent (mutations) dans les cellules où ils se propagent ou par échanges entre virus (recombinaisons). Le plus souvent sans conséquence, ces mutations peuvent aussi conférer au virus un avantage ou un désavantage pour sa survie. 




"Il existe sans aucun doute des milliers de variantes", rappelle à l'AFP Emma Hodcroft, épidémiologiste à l'université de Berne, en Suisse. "Le plus important est de chercher à savoir si cette variante a des propriétés qui ont un impact sur la santé des humains, les diagnostics et les vaccins", ajoute le professeur d'infectiologie à l'université de Liverpool Julian Hiscox, cité par le Science Media Center.

La nouvelle variante sur laquelle le gouvernement britannique a tiré la sonnette d'alarme comporte notamment une mutation, nommée N501Y, au niveau de la protéine Spike (spicule) du coronavirus, la pointe qui se trouve à sa surface et lui permet de s'attacher aux cellules humaines pour les pénétrer, jouant donc un rôle clé dans l'infection virale. Depuis le début de l'épidémie, la variante la plus répandue du SARS-CoV-2 est porteuse d'une mutation nommée D614G, qui se situe aussi au niveau de cette protéine Spike.

2. Cette variante est-elle plus contagieuse ?

La nouvelle variante du virus est "hors de contrôle" au Royaume-Uni, s'est alarmé dimanche le ministre britannique de la Santé, Matt Hancock. Un terme réfuté par l'Organisation mondiale de la Santé (OMS). "Nous avons eu un R0 (taux de reproduction du virus, ndlr) beaucoup plus élevé que 1,5 à différents moments de cette pandémie et nous l'avons maîtrisé. Cette situation n'est donc pas, en ce sens, hors de contrôle", selon le responsable des situations d'urgence sanitaire à l'OMS, Michael Ryan. 

Le chef du gouvernement britannique Boris Johnson a, lui, évoqué une contagiosité supérieure de 70%, une annonce qui a conduit de nombreux pays en Europe et dans le monde à suspendre les arrivées par liaisons aériennes depuis la Grande-Bretagne, isolant ce pays. De fait, "le Royaume-Uni a été confronté ces dernières semaines à une augmentation rapide du nombre de cas de Covid-19 dans le sud-est de l'Angleterre" et les analyses ont montré qu'"une grande proportion de cas appartenaient" à la nouvelle mutation du virus, a écrit dimanche l'Agence européenne de contrôle des maladies (ECDC). 

Plusieurs experts sanitaires constatent aussi que la hausse du nombre d'hospitalisations dans cette région anglaise coïncide avec l'apparition de cette nouvelle forme du virus. "Les raisons de cette infectiosité accrue ne sont pas encore claires. Nous devons encore savoir si elle est due à une plus grande réplication virale ou à une meilleure liaison avec les cellules qui tapissent le nez et les poumons", explique dans le Science Media Center Peter Openshaw, professeur de médecine expérimentale à l'Imperial College de Londres. 

Pour autant, Emma Hodcroft se montre prudente sur une "contagiosité supérieure de 70%", car les estimations tôt dans le temps peuvent être revues et "qu'on n'en sait pas beaucoup sur comment ce chiffre est sorti". Pour Mark Harris, professeur de virologie à l'université de Leeds, cette variante peut aussi servir d'"écran de fumée" au gouvernement britannique, pour faire oublier que le déconfinement avait été trop rapide début décembre à Londres et dans le Sud-Est.

Autre hypothèse, "il faut savoir que cette région du sud-est de l'Angleterre avait été assez épargnée, l'immunité de groupe dans la population est donc faible et le virus a trouvé un terrain pour se développer", explique à l'AFP le directeur adjoint du Centre national de référence des virus respiratoires de l'Institut Pasteur à Paris, Vincent Enouf. 

3. Comment a circulé cette variante ?

Il est difficile d'affirmer que cette nouvelle forme est née au Royaume-Uni. Ce pays "est le leader mondial en matière de séquençage (...) Donc s'il existe une variante et qu'elle arrive au Royaume-Uni, elle a de bonnes chances d'y être détectée", note Emma Hodcroft, pour qui la première séquence de ce nouveau variant remonte à septembre. 

Selon l'OMS, des formes similaires ont été détectées en très faible nombre en Australie (un cas), au Danemark (9), aux Pays-Bas (1) ou en Afrique du Sud. L'Italie a également annoncé un premier cas détecté dimanche. "Même s'il n'est pas né au Royaume-Uni, il semble bien qu'il y ait grandi. C'est en Angleterre qu'il s'est développé", assure Emma Hodcroft. En France, le ministre de la Santé Olivier Véran n'exclut pas que le virus y circule déjà, même s'il n'a pas encore été détecté.

4. Les vaccins sont-ils efficaces contre cette variante ? 

Une meilleure résistance de ce variant du Covid-19 aux vaccins qui ont commencé à être distribués aux États-Unis, au Royaume-Uni, et qui sont attendus dans le monde entier, représenterait un scénario catastrophe. Mais ce n'est pas l'hypothèse la plus probable aux yeux des scientifiques. 

"L'idée du vaccin est que la protéine Spike dans son ensemble est montrée à votre système immunitaire, et vous apprenez donc à en reconnaître de nombreuses parties différentes", explique Emma Hodcroft. Du coup, "même si quelques parties changent, vous avez toujours toutes les autres parties pour reconnaître" le virus, affirme-t-elle. Vincent Enouf évoque, lui, un "répertoire d'anticorps qui devrait suffire".

"Rien n'indique pour le moment que cette nouvelle souche entraîne un taux de mortalité plus élevé ou qu'elle affecte les vaccins et les traitements, mais des travaux urgents sont en cours pour confirmer cela", selon le médecin-chef de l'Angleterre Chris Whitty. L'OMS et l'ECDC sont parvenus aux mêmes constats, mais ajoutent aussi que des investigations complémentaires sont nécessaires. "Pour le moment, il n'existe aucune preuve suggérant que ce vaccin ne soit pas efficace contre la nouvelle variante", a déclaré lundi Emer Cooke, la directrice générale de l'Agence européenne des médicaments, en donnant le feu vert au produit développé par Pfizer-BioNTech.

5. Les tests détectent-ils cette forme du virus ? 

"Les responsables des laboratoires devraient vérifier auprès de leurs fournisseurs si leurs tests pourraient être pris en défaut" par cette nouvelle variante, relève Vincent Enouf. Selon l'ECDC, le changement de la protéine Spike a provoqué des faux négatifs dans certains laboratoires de tests au Royaume-Uni qui se basent uniquement sur cette protéine dans leurs analyses. L'agence européenne recommande d'éviter de se baser sur cette seule méthode, qui n'est de toute façon pas la plus répandue. 

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